עצים אבולוציוניים הם כלי לזיהוי מינים קרובים למינים בסכנת הכחדה, והם מסייעים לנו לשמור על המינים הללו.

בדיוק כפי שעצים אבולוציוניים עוזרים לנו לזהות מיני בר שקרובים למיני תרבות חקלאיים, כך הם גם מסייעים לנו לשמר מינים בסכנת הכחדה.

לדוגמה, כשביולוגים חיפשו שידוך לג'ורג' הבודד,  צב הגלפאגוס האחרון מבני מינו שנותר באי פינטה, הם פנו לפילוגנטיקה. החוקרים התבססו על DNA כדי לשחזר את העץ האבולוציוני של צבי ענק מאיים רבים בארכיפלג גלפאגוס, במטרה למצוא את הצבים הקרובים ביותר לג'ורג' מבחינה אבולוציונית. לרוע המזל, התברר שג'ורג' הבודד הוא אכן הצב היחיד ששרד מהמין הזה. אף מין לא נמצא מספיק קרוב אליו כדי שיוכלו להעמיד יחד צאצאים פוריים וג'ורג' הבודד מת גלמוד בשנת 2012.

אבל יש גם מקרים עם סוף טוב. עד לאחרונה, הביולוגים חשבו שצבי הענק מהאי פלוראנה שבארכיפלג גלפאגוס נכחדו לחלוטין לפני 150 שנה בעקבות ציד יתר על ידי מלחים. צוות מדענים בחן לאחרונה דגימות DNA של צבי ענק מאיים שונים בארכיפלג והשווה אותן לדגימות DNA של צבים שחיו באי פלוראנה וגופותיהם נשמרו במוזיאונים. החוקרים שחזרו עץ אבולוציוני של צבי הענק והופתעו לגלות שרצפי ה-DNA של הצבים מפלוראנה נמצאו באותו קלייד עם כמה צבי ענק מהאי איזבלה. ככל הנראה, בשנות ה-80 של המאה ה-19, מלחים העבירו כמה צבים מפלוראנה לאיזבלה, השאירו אותם שם, ואלה שרדו והתרבו! כעת נעשה מאמץ לאושש את האוכלוסייה של המין הזה.

עץ אבולוציוני של צבי ענק מאיי גלפגוס

Burns, C.E., C. Ciofi, L.B. Beheregaray, T.H. Fritts, J.P. Gibbs, C. Marquez, C., … and A. Caccone. 2003. The origin of captive Galapagos tortoises based on DNA analysis: Implication for the management of natural populations. Animal Conservation6:329-337.

Poulakakis, N., S. Glaberman, M. Russello, L.B. Beheregarya, C. Ciofi, J.R. Powell, and A. Caccone. 2008. Historical DNA analysis reveals living descendants of an extinct species of Galapagos tortoise. Proceedings of the National Academy of Sciences USA 105:15464-15469.

Tortoise tree adapted from Poulakakis, N., S. Glaberman, M. Russello, L.B. Beheregarya, C. Ciofi, J.R. Powell, and A. Caccone. 2008. Historical DNA analysis reveals living descendants of an extinct species of Galapagos tortoise. Proceedings of the National Academy of Sciences USA 105:15464-15469.

להבין אבולוציה