אם הייתם עוסקים באבולוציה של לווייתנים בשנות ה-70 וה-80 של המאה ה-20, הייתם מציגים את העץ הפילוגנטי שלהם כמו באיור מימין.

לפי העץ הזה, הקבוצה הקרובה ביותר ללווייתנים הם מזוניכידים (mesonychids)  – קבוצת יונקים שכל חבריה נכחדו.

תיאור של ההיסטוריה האבולוציונית של הלווייתנים שהיה נחשב לנכון בעבר

היום ידוע שתיאור מדויק יותר של ההיסטוריה האבולוציונית של הלווייתנים הוא זה שמופיע בעץ השמאלי.

תיאור מדויק יותר של ההיסטוריה האבולוציונית של הלווייתנים

הקבוצה הקרובה ביותר ללווייתנים היא ההיפופוטמים חובבי המים! מה מקור השינוי הזה? עדויות חדשות מרצפי DNA,  שהתווספו לעדויות המאובנים, הביאו את הפליאונטולוגים (חוקרי מאובנים) להעריך מחדש את היחסים שבין הלווייתנים לקבוצות הקרובות להם, ולמעשה את ההיסטוריה האבולוציונית שלהם.

ככל שהפליאונטולוגים מגלים עוד ועוד מאובנים של מינים קרובים שנכחדו, העץ משתנה ומתרחב. רוב המינים שחיו אי פעם על פני כדור הארץ נכחדו, ופליאונטולוגים מגלים כל הזמן מאובנים של מינים לא מוכרים. בכל פעם עליהם למקם את המין החדש בעץ. סביר להניח שלעולם לא נכיר את ההיסטוריה האבולוציונית המלאה של כל המינים שחיו אי פעם, מכיוון שאנחנו כלל לא מכירים את כולם. למרות שהעץ אינו מלא, ולעתים הוא מתעדכן ומשתנה מעט, הוא עדיין מהווה ייצוג מצוין של היחסים האבולוציוניים שבין יצורים חיים והוא מבוסס על קווי עדויות רבים.

הדוגמה הזו מדגישה משהו חשוב מאוד לגבי עצים אבולוציוניים: עצים אבולוציוניים הם השערות שמגובות בעדויות. ככל שיש לנו יותר עדויות שתומכות בעץ, כך הוא אמין יותר וסביר שלא ישתנה. אך תגליות חדשות תמיד יכולות לשנות את התמונה שלנו לגבי היחסים האבולוציוניים שבין יצורים שונים. התעלמות מעדויות היא מדע גרוע!

חשוב להדגיש שעצים לא משתנים כל הזמן. עצים אבולוציוניים רבים מבוססים על עדויות רבות מאוד ולא סביר שישתנו בעתיד. למשל, בשנות ה-80 וה-90 של המאה ה-20, חוקרים, שהתבססו על  עדויות אנטומיות ועל עדויות מאובנים, הגיעו למסקנה שעופות הם ענף שהתפצל מדינוזאורים. בעשרות השנים שלאחר מכן הצטברו ממצאים רבים נוספים שתומכים בהשערה זו. מאובנים של מאות דינוזאורים בעלי נוצות נמצאו בחפירות, וחלבונים שמוצו ממאובן של טירנוזאורוס רקס התגלו כדומים להפליא לאלה של תרנגולת. כנראה שהגיע הזמן להתרגל לרעיון שעופות הם בעצם חלק משושלת הדינוזאורים... סביר להניח שדינוזאורים בעלי נוצות יוסיפו להתגלות ונצטרך להוסיף אותם לעץ, אבל זה לא ישנה את העובדה שהעופות יישארו חלק מעץ הדינוזאורים.

משמאל – העץ האבולוציוני של הדינוזאורים שכולל את העופות. מימין – המחשה אמנותית של ולוצירפטור ,(Velociraptor) דינוזאור שמשתייך לקבוצה Dromaeosaur

משמאל – העץ האבולוציוני של הדינוזאורים שכולל את העופות. מימין – המחשה אמנותית של ולוצירפטור ,(Velociraptor) דינוזאור שמשתייך לקבוצה Dromaeosaur.


להבין אבולוציה