הטרילוביטים הם קבוצה של בעלי חיים שנכחדו. היה להם חלק קדמי - ראש (cephalon), חלק אמצעי - חזה (thorax ) וחלק אחורי (pygidium). הגוף התחלק לשלוש אונות והיה להם זוג מחושים אחד. 

אמנם הטרילוביטים נכחדו בהכחדת הענק של סוף עידן הפרם, לפני 248 מיליון שנה (יחד עם שאר 95% מהמינים הימיים), אך אין הדבר מצביע על היותם כישלון. נהפוך הוא - הטרילוביטים התקיימו במשך 250 מיליון שנה ושלטו בקרקעית הים במשך רוב התקופה. 

כיצד הם שרדו תקופה כה ארוכה והיו כה מגוונים ונפוצים? אחד הרמזים לתשובה הוא כנראה השלד החיצוני שלהם. 

מאובן ומבנה הגוף של טרילוביט

מאובן ומבנה הגוף של טרילוביט

טרילוביט עם שלד חיצוני קוצני

טרילוביט עם שלד חיצוני קוצני

פליאונטולוגים שבדקו מאובנים של טרילוביטים מצאו כי לשושלות של מינים רבים היו קוצים מפותחים על השלד החיצוני. ההנחה המקובלת היום היא כי קוצים אלו שימשו אותם להגנה, בדומה לקוצים של הקיפודים. הנחה זו מקבלת חיזוק מתופעה נוספת, והיא שבדיוק באותה תקופה גם דגים טורפים מתחילים להיות נפוצים.

טרילוביט מכונס בשלד חיצוני כדורי

טרילוביט מכונס בשלד חיצוני כדורי

טרילוביטים רבים פיתחו שלד חיצוני שמאפשר להם להתגלגל לכדור משוריין, כפי שעושים היום כדרורוניים (המכונים אורי כדורי).

ההנחה היא כי השלד החיצוני של הטריבוליטים הקנה להם יכולת הישרדות גבוהה והוא האחראי להצלחתם האבולוציונית הארוכה.

מקורות ומידע נוסף

"The Arthropod Story". Understanding Evolution. 2016. University of California Museum of Paleontology. Accessed 22 August 2014